Vorbei, aber nicht vergessen: Sinclair Computers

Für viele waren die 1980er Jahre die goldene Ära im Home Computing. Kostengünstige 8-Bit-Systeme brachten Arcade-Spiele in die breite Masse und boten gleichzeitig die Möglichkeit, grundlegende Büroaufgaben zu erledigen. Unternehmen wie Acorn, Commodore und Dragon werden schnell zu bekannten Namen.

Und unter allen um den Verkauf zu kämpfen, war eine winzige britische Firma. Ihre Computer waren billig und einfach, haben aber dazu beigetragen, die Welt der Schlafzimmerprogrammierung und einige sehr bekannte Spieleentwickler hervorzubringen. Machen Sie mit und erinnern Sie sich an das kurze Leben der Sinclair-Computer.

Die frühen Kämpfe um den Erfolg

Der britische Erfinder und Unternehmer Clive Sinclair gründete 1961 seine erste Firma, Sinclair Radionics Ltd., die eine Vielzahl von elektrischen und elektronischen Produkten für den Haushalt verkaufte. Dank der damals lebhaften Wirtschaft und eines äußerst erfolgreichen Produkts – einem digitalen Taschenrechner namens Sinclair Executive.

Unglücklicherweise belasteten katastrophale Flirts mit der Entwicklung von Portalfernsehern und Digitaluhren das Bankguthaben, was dazu führte, dass das Unternehmen seine Türen schloss. Aber Sinclair ließ sich dadurch nicht von seinem Innovationswunsch abhalten und war Ende der 1970er Jahre mit Science of Cambridge Ltd. wieder zurück.

Ermutigt durch die Entwicklungen in der Welt der Mikroprozessoren, schuf seine winzige Gruppe von Ingenieuren die MK14 – einer der ersten in Großbritannien hergestellten Heimcomputer (als Bausatz erhältlich). Der unerwartete Erfolg bewies, dass es einen Markt für dieses Produkt gab, und nach einer weiteren Änderung des Firmennamens (Sinclair Computers Ltd) hatten sie ihren nächsten großen Erfolg.

Nach heutigen Maßstäben ist die ZX80 mag wie ein kompletter Witz erscheinen, aber $ 230 (£ 100) im Jahr 1980 brachten Ihnen 8-Bit-3,25 MHz Zilog Z80 Klonprozessor, 1 kB 8-Bit-SRAM und 4 kB ROM – eine überraschende Menge an Technologie für dieses Budget.

Aufgrund der Kostensenkung gab es jedoch einige Nachteile: Es gab weder eine Audioausgabe noch echte Hardware zum Erzeugen des Videosignals. Die visuelle Ausgabe wurde hauptsächlich vom Z80-Chip in einem Interrupt-Modus verarbeitet. Das Drücken einer beliebigen Taste auf dem Pad oder das Ausführen eines Codes würde zu einem vorübergehenden Verlust des Bildschirms führen!

Die visuelle Ausgabe wurde hauptsächlich vom Z80-Chip in einem Interrupt-Modus verarbeitet. Das Drücken einer beliebigen Taste auf dem Pad oder das Ausführen eines Codes würde zu einem vorübergehenden Verlust des Bildschirms führen!

Trotz dieser Probleme war der ZX80 wiederholt ausverkauft und setzte Sinclair als ernstzunehmenden Konkurrenten auf dem Heimcomputermarkt fest auf die Karte.

1981 wurde das Unternehmen erneut in Sinclair Research Ltd umbenannt und kurz nach der Einführung des Nachfolgers des ZX80, des ZX81.

Ein Großteil der Architektur und Spezifikationen blieb gleich, aber die Herstellung war billiger (unter Verwendung eines nicht festgeschriebenes Logikarray Chip (ULA, um eine Reihe von Logikkomponenten zu ersetzen) und hatte das doppelte ROM, wodurch ein besserer Befehlssatz verwendet werden konnte. Das Problem mit der Bildschirmausblendung war behoben, und es gab sogar eine grundlegende Audioausgabe.

Der ZX81 war etwas überstürzt und hatte Zuverlässigkeitsmängel, aber er kostete 30% weniger als sein Vorgänger – natürlich verkaufte er sich durch die sprichwörtliche Schaufelladung und brachte Sinclair Research ein kleines Vermögen ein. Und das Beste sollte noch kommen.

Sinclairs Zenit

Die größte Kritik am ZX81 war der Mangel an RAM – nur 1 kB davon, obwohl es durch Verwendung eines sehr wackeligen Add-On-Boards auf 16 kB oder 56 kB erweitert werden konnte. Für Spiele und andere grafikbasierte Programme wurde häufig auch die restriktive monochrome Auflösung von 64 x 48 Pixel beschimpft.

Einige clevere Programmierungen konnten die Auflösungsbeschränkung umgehen, aber was wirklich benötigt wurde, war leistungsfähigere Hardware. Sinclair Research war sich dessen bewusst, und ihre Antwort kam im April 1982: die ZX-Spektrum.

Es waren zwei Versionen verfügbar, die sich nur im Preis und in der installierten Speichermenge unterschieden: 16 kB für 220 USD (125 GBP) und 48 kB für 310 USD (175 GBP). Dies war ein erheblicher Preisanstieg gegenüber dem ZX81, aber die verschiedenen Verbesserungen rechtfertigten den Anstieg.

Wie sein Vorgänger verwendete das Spectrum ein ULA, um viele der Standardfunktionen auszuführen, aber diesmal bot es eine echte Hardwarelösung zum Erstellen des Frame-Rasters. Dies wurde zuvor vom Z80-Prozessor erledigt und von dieser Aufgabe befreit. Es konnte ausschließlich der Ausführung von Programmen gewidmet werden.

Es wurde auch eine kleine Taktverbesserung auf 3,5 MHz erzielt – insgesamt war die Verarbeitungskapazität des Spectrum ungefähr viermal besser als die des ZX81. Das Hardware-Raster hatte auch eine viel höhere Auflösung (256 x 192 Pixel) und war schließlich farbig.

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Dieser Aspekt wurde in 8 x 8 Pixel großen Blöcken mit nur 15 möglichen Farben behandelt: Schwarz und zwei Helligkeitsstufen für 7 Grundfarben. Aufgrund von Speicherbeschränkungen konnte leider nur eine einzige Vordergrund- und Hintergrundfarbe für den gesamten Block festgelegt werden.

Die Wirkung davon wurde so genannt AttributkonfliktWenn nur ein Pixel im Block geändert wird, wird der Rest auf dieselbe Farbe umgeschaltet, was zu unerwünschten visuellen Elementen führt, insbesondere bei Animationen.

Frühe Spieleentwickler für die Plattform haben sich nicht die Mühe gemacht, das Problem zu vermeiden, aber spätere Titel zeigten einige geniale Tricks, um es zu maskieren.

Die Verwendung von SRAM durch den ZX80 / 81 wurde ebenfalls durch einen 1-Bit-DRAM mit 2,7 MHz ersetzt. Die Änderung war zwar nicht so gut wie SRAM, aber notwendig, um den Speicherbedarf zu erhöhen und die Kosten dennoch niedrig zu halten. Andere Aspekte des Spektrums wiesen auf Verkaufspreisbeschränkungen hin, von denen die Tastatur die bemerkenswerteste war. Die Gummiblockschlüssel wurden als unangenehm angesehen, und die darunter liegende Membran entwickelte häufig Fehler.

Heimcomputer dieser Ära wurden fast vollständig von Hand zusammengebaut, was gelegentlich zu Problemen mit der Lötqualität und zum Einbau falsch platzierter oder falscher Komponenten führte. Aber es war nicht wirklich wichtig – Sinclair hatte einen weiteren großen Erfolg und der Umsatz verdreifachte sich innerhalb von 2 Jahren fast (unterstützt durch einen signifikanten Preisverfall 12 Monate nach dem Start).

Über einen Zeitraum von vier Jahren war das ZX Spectrum zweimal aktualisiert: Das Spectrum + kam im Oktober 1984 an (gleiche Interna mit einer besseren Tastatur) und das Spectrum 128 in den letzten Monaten des Jahres 1985. Diese Version bot 128 kB (in Form von zwei umschaltbaren 64 kB-Bänken), einen dedizierten Audio-Chip und mehr Anschlüsse für Erweiterungs- und Videooptionen.

Es sollte auch Sinclairs letzter Heimcomputer sein – trotz seiner Beliebtheit konnte das Spectrum das Unternehmen nicht vor lähmenden Verlusten retten. Also, was genau ist schief gelaufen?

Es war alles so kurz

1982 stimmte Sinclair einem Lizenzvertrag mit zu Timex Corporation, ein amerikanischer Hersteller von Uhren. Sie waren bereits der Haupthersteller des Produkts von Sinclair (die Produktionslinie befindet sich in Dundee, Schottland), und der Boom im Bereich Home Computing verleitete das Unternehmen dazu, sein Produktportfolio zu erweitern, um sinkende Umsätze in ihrem Hauptsektor auszugleichen.

Das Joint Venture, gekennzeichnet Timex Sinclairhat mehr als nur umbenannte ZX81- und Spectrum-Maschinen verkauft – stattdessen hat Timex versucht, die Basisplattform entweder in Form von zusätzlichem RAM, besseren Chips oder zusätzlichen Erweiterungssystemen zu verbessern.

Wie viel Einkommen dies für Sinclair generierte, ist ungewiss, aber schlechte Verkäufe in Amerika zwangen Timex, sich bis 1984 aus dieser Region zurückzuziehen, obwohl sie in anderen Ländern bis Anfang der neunziger Jahre weitergingen.

Während der ZX Spectrum der meistverkaufte Heimcomputer in Großbritannien war, verkauften sich Timex Sinclair-Maschinen nicht annähernd so gut. Commodore und Atari waren in Bezug auf Preis und Produktentwicklung weitaus wettbewerbsfähiger. Im Jahr 1985 veröffentlichte die ehemalige Firma die Amiga 1000, eine sehr leistungsstarke (und teure) Maschine.

Seine Fähigkeiten waren denen des niedrigen ZX Spectrum weit überlegen und wurden in den Geschäftsbereichen gut aufgenommen. Sinclair Research hatte ein Jahr zuvor versucht, mit dem Sinclair QL (‘Quantensprung’).

Sowohl der Amiga 1000 als auch der QL verwendeten a Motorola 68000 Serienchip für den Hauptprozessor. Dies war ein Hybridgerät: Es hatte 32-Bit-Register und einen internen Datenbus gleicher Größe, aber der Speicheradressbus war 24 Bit, die Logikeinheiten und der externe Datenbus waren 16 Bit breit.

Trotz dieser Komplexität war der Motorola-Prozessor einfach zu bedienen und sehr leistungsfähig. Für den QL verwendete Sinclair die billigere 68008-Version – die Taktrate betrug beeindruckende 7,5 MHz, aber der Adress- und der externe Speicherbus waren mit 20 bzw. 8 Bit schmaler.

Der Grundpreis für diesen Computer betrug 560 US-Dollar (400 GBP) mit 128 KB RAM und zwei US-Dollar Microdrive Steckplätze (ein proprietäres Magnetband-Speichersystem). Es hätte für kleinere Unternehmen mit knappen Budgets oder Regierungsstellen, die Kosten senken wollen, sehr verlockend sein sollen. Das gesamte Projekt wurde jedoch sowohl beschleunigt als auch verzögert und mit zahlreichen Fehlern und Zuverlässigkeitsproblemen gestartet.

Es sah auch fast identisch mit dem ZX Spectrum + aus, das allgemein als Spielecomputer für Kinder anerkannt wurde. Es war nicht überraschend, dass es sich schlecht verkaufte und nach nur zwei Jahren offiziell eingestellt wurde.

Sinclair Research hatte auch versucht, andere Produkte zu entwickeln und zu verkaufen: eine Armbanduhr mit eingebautem UKW-Radio, eine elektrisches Dreiradund ein Taschenfernseher, aber sie waren alle kommerzielle Misserfolge und trieben die Firma in den Bankrott.

Als Clive Sinclair Millionen seines eigenen Geldes verlor, geschah das Unvermeidliche 1986 – der Markenname Sinclair und alle Produkte wurden an ein anderes britisches Elektronikunternehmen verkauft. Amstrad.

Diese Firma weiterentwickelt das ZX Spectrum, aber im Dezember 1990 war alles vorbei. Geschäftsanwender waren auf Windows-basierte PCs umgestiegen, und Gamer bevorzugten Atari ST und Konsolen. Die Produktion des alten Favoriten wurde eingestellt und Sinclair-Computer gingen in die Geschichte ein.

Ein goldenes Erbe

Warum sollten wir also die Geschichten der Gesellschaft erzählen, die einen so kurzen Moment des Ruhms hatten? Die Hardware war nicht besonders einzigartig, insbesondere im Vergleich zu ihren unmittelbaren Konkurrenten, obwohl sie billiger war. Der ZX81 und der ZX Spectrum verkauften sich in Großbritannien unglaublich gut, in anderen Märkten jedoch deutlich weniger.

Genau aus diesem Grund sprechen wir immer noch über solche wie das ZX Spectrum. Aufgrund seiner Einschränkungen und seiner großen Benutzerbasis entstanden heute einige der bekanntesten Spieleentwickler. Britische Entwickler, Ultimatives Spiel, erzielte kritische Erfolge auf der Plattform und machte sich auf den Weg, selten zu werden (Hersteller von Donkey Kong, GoldenEye 007, Banjo-Kazooie und vielen anderen berühmten Spielen).

CodemastersAls Anbieter unzähliger Rennspiele haben sie sich auf 8-Bit-Computern die Programmierzähne geschnitten – alles bequem von ihrem Schlafzimmer aus nach der Schule. Und Rockstar North können ihre Geschichte bis in die Mitte der 1980er Jahre zurückverfolgen, als ihnen die Freude am Programmieren einer Sinclair-Maschine nicht fremd war.

Kein Wunder also, dass das ZX Spectrum in Form von noch weiterlebt Emulatoren und zahlreich Fan-Websites. Es gab sogar mehrere Versuche, in Form von Crowd-Funded-Projekten wie dem auf den Mini-Konsolen-Nostalgie-Zug zu springen Spektrum Vega und Nächster.

Aber selbst wenn Sie noch nie eines besessen haben oder noch nie davon gehört haben, schulden die Spiele, die Sie heute spielen, der mutigen kleinen Schachtel keine geringe Schuld. Vorbei, aber absolut nicht vergessen.

Die Serie von TechSpot ist vorbei, aber nicht vergessen

Die Geschichte der wichtigsten Hardware- und Elektronikunternehmen, die früher führend und Pioniere in der Technologiebranche waren, heute aber nicht mehr existieren. Wir behandeln den wichtigsten Teil ihrer Geschichte, Innovationen, Erfolge und Kontroversen.

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